Analyse this…

As we embark on our second season of data collection in Lithuania, we highlight what we learned from analysing our first season’s data.

While raw figures might make interesting reading, when it comes to thinking about bycatch, we need to analyse our data to draw useful conclusions about how effective our net panels might be in reducing seabird mortality in gillnet fisheries.

One of the difficulties with almost all bycatch data, irrespective of fishery or accidentally captured species, is that it is usually a rare, sporadic event – this means that our data set contains lots of zeros, when there was no bycatch at all. Most means of analysis don’t cope particularly well with this – but thankfully, there are ways!

Without getting into the details (we will aim to publish our results in full once we have completed our next field season), the mean number of birds caught per set was about a third lower in our experimental sets with net panels (mean of 0.37 birds/set) than control sets (0.54/set). While this is an encouraging result, this difference was not statistically significant. Given this outcome, we are undertaking further trials this winter in Lithuania, continuing to conduct paired trials to bottom-out whether these net panels might have utility in reducing seabird bycatch in the Baltic. The signs are encouraging, but more work is required!

One interesting (and statistically significant!) result is that total fish catch was actually higher in the nets carrying panels compared to standard gillnets (a graph below if you’re interested!). This is an important result, as technical mitigation is unlikely to be popular with fishermen if it negatively affects catch. We’ll continue to keep a close eye on how net panels affect target catch…

total catch

 Total fish catch in control and experimental nets. Horizontal lines are the median, boxes the interquartile range, error bars the 95% CI, and dots are final outliers

Thanks to Alex Bond of RSPB for carrying out the analysis!

Feeding back to fishermen and gearing up for another field season!

To be effective, our seabird bycatch teams all over the world need to be in regular contact with fishery stakeholders. Of course, spending time on boats and in port means we frequently speak to fishermen, but it’s important to take the opportunity to step back and talk about some of the big issues with fishermen, scientists and national fisheries departments. The Seabird Task Force in Lithuania did just that this past summer, by holding a workshop to present our preliminary project results on gillnet bycatch mitigation and plan the next steps for our field work – which is beginning again as we write!

At the workshop, the Task Force team presented the results of our winter 2015/16 mitigation trials. A total of 78 fishing trips were conducted to compare the levels of bycatch in standard nets with our experimental nets, carrying black and white ‘net panels’.  Both fishermen and our observers collected data on fish and bird catch to help us test whether the panels could reduce bird bycatch while maintaining the catch of target fish.

During this field season, participating fishermen caught 89 birds, with the most common species being the Velvet Scoter. Long-tailed Duck, Red-throated Diver and Common Scoter. As is often the case with seabird bycatch, it was highly variable day to day – many days could pass with no birds caught; on one day, a single trip caught 36 birds and just 9 kg of fish- demonstrating the severity of bird bycatch and the need to find solutions!

Our high contrast panels have shown promising preliminary results- while we need to carry out more trips to be able to have stronger statistical evidence to back up our findings- there are indications that nets carrying panels catch fewer birds. The raw data also indicate that most birds where caught in water depth of 10 meters. Very interestingly, the fish catch in the nets with high contrast panel increased compared to the normal nets. We hope to post more details of our analysis on this blog shortly! These results were well received during the workshop by both fishermen and government representatives.

One of the participating fisherman also gave a presentation and he shared his own positive experience of using the panels, collaborating with LOD and his hopes for working towards a reduction in seabird bycatch. In the last session of the day, the Ministry of Agriculture (Department of Fisheries) provided a presentation on their vision for bycatch reduction and opportunities for funding- providing the framework for a very useful discussion on the next steps for this work. The team outlined that in the next field season we will keep testing the same panels more widely and will examine the utility of new methods, such as underwater net lights. As this work is now underway, look out for another blog soon about what we’ve been up to this winter!

Pirmieji bandomųjų žvejybų rezultatai iš Lietuvos

Kiekvieną žiemą prie Lietuvos Baltijos jūros krantų žiemai susirenka tūkstančiai jūrinių paukščių. Neseniai vykdytų žiemojančių vandens paukščių apskaitų metu Lietuvos pajūryje buvo suregistruota virš 8 tūkstančių vandens paukščių. Deja, ne visiems iš jų pavyks sulaukti pavasario. Dalis paukščių jau įkliuvo į žvejybinius tinklus, skirtus gaudyti menkėms ir stintoms. Praėjusių metų lapkričio ir gruodžio mėnesiais, aktyvios menkių žūklės metu, žvejams atsitiktinai į tinklus įkliuvo nuodėgulių, rudakaklių narų, ledinių ir juodųjų ančių. Daugiausiai paukščių įsipainiojo ir žuvo jūroje ties Kuršių nerija dirbančių žvejų tinkluose. Per praėjusį rudenį iš dešimties žvejų, kurie bendradarbiauja su LOD siekiant sumažinti paukščių priegaudą, gauta daugiau nei 80 žuvusių paukščių.

LOD pagamino ir žvejams išbandymui davė 84 modifikuotus tinklaičius, ant kurių buvo pritvirtinti specialūs tinklų matomumą didinantys sintetinės medžiagos kvadratai. Negalutiniais duomenimis, modifikuoti tinklaičiai padėjo sumažinti paukščių priegaudą žvejybos įrankiuose iki 20 %. Tai yra mažas žingsnelis mažinant paukščių žūtis tinkluose, tačiau vis vien nuo žūties išgelbėta bent dalis žiemojančių vandens paukščių.

LOD optimizmo suteikia ir Juodkrantės žvejo Arūno Grigaičio pasisakymas: “Mes nenorime gaudyti paukščių, mūsų tikslas yra žuvys, paukščiai mums nereikalingi, jų ir gaila, ir tinklus suvelia. Žvejočiau su paukščius atbaidančiais tinklais, nes didelio skirtumo tarp modifikuotų ir įprastų tinklų žuvų laimikiui nesimato“.

Besitęsiant žiemai ir toliau renkami duomenys apie paukščių priegaudą ir apie modifikuotų tinklaičių įtaką žuvies laimikio sugavimui. Todėl tik žiemos pabaigoje galėsime tiksliau įvertinti paukščių priegaudos mastus Lietuvos pakrantėje.

Labai džiugu, kad pavyko surasti bendrą kalbą su žvejais, ypač su Priekrantės verslinės ir rekreacinės žuvininkystės asociacija. Kuomet žvejai įsigilina į paukščių priegaudos problemą ir pamato jos mastus, patys imasi siūlyti variantus ir galimybes, kaip būtų galima sumažinti paukščių žūtį. Su bendradarbiaujančiais žvejais pavyko sukurti sistemą, kuomet kiekvienas žvejas informuoja LOD apie sugautus paukščius”, sako projekto koordinatorius Julius Morkūnas.

Kitais metais LOD yra numačiusi išbandyti ir kitų paukščių atbaidymo priemonių, tvirtinamų ant žvejybinių tinklų. Kuo daugiau tinklų vizualizacijos priemonių bus išbandyta, tuo tiksliau bus galima įvertinti jų efektyvumą mažinant paukščių priegaudą. Kol kas nėra sudaryto ir patvirtinto efektyvių priemonių, kurios sumažina paukščių priegaudą statomuose tinklaičiuose, sąrašo. Dar reikia atlikti nemažai bandymų, kol būtų galima vienareikšmiškai siūlyti naudoti vieną ar kelias efektyvias priemones.

PAGRINDINE-FOTO-nuodegules J_Morkuno_foto
aIMG_9563_Nuodegules ir pastatyti_zveju tinklai_J_Morkuno_foto
abIMG_6355-rudakaklis naras_j_morkuno_foto

Early results from our mitigation trials in Lithuania

The winter has brought the usual mix of seabirds to coastal Lithuania – we recently counted more than 8,000 waterbirds in our winter census. Most of these were threatened Velvet Scoters, with around 6,000 counted in sandy-bottomed sea areas off the beautiful Curonian Spit. Sadly, not all these ducks will see the Spring. We have already recorded Velvet Scoters, Red-throated Divers, Long-tailed Ducks, and Common Scoters as bycatch in the cod fishery. Since late October, we have collected 80 drowned birds from the 10 fishermen we are working with.

It’s heartbreaking to see such wonderful (and threatened!) bird perish, but these fishermen are at the forefront of our collaborative efforts to see if we can reduce this toll by testing high-visibility net panels. In spite of some tough sea conditions, we have managed to collect data from around 30 paired sets so far – a pair being a set of modified nets with panels versus a ‘normal’ set of nets.

While the data needs to be fully analysed, the preliminary results are encouraging – bycatch is around 20-30% lower in the modified nets, and there does not appear to be a significant difference in the fish catch.

Arunas Grigaitis, one of the skippers we are working with, said: “We do not want to catch birds, our aim is fish…it’s sad to see birds drowned into nets; they also damage the nets, and it takes additional time to take them out. I’d use modified nets – there is only a slight difference in fish catch”

We still have more data to collect from the cod fishery over the next few weeks while winter draws to a close. In Spring, we’ll analyse all the data collected across the season and see if the bycatch reductions and any catch impacts are significant.

Personally speaking, I’m glad that conservationists and fisherman have found a way of communicating and working shoulder to shoulder. It’s been especially great to have the cooperation of the recently-formed coastal fisheries and recreation association. The trusting relationship we have means that many of the smaller vessels owners self-report their bycatch, doing the data collection themselves. When fishermen start to see bird bycatch as a problem not just in their own nets, but more widely, they start to think about how to reduce it, even suggesting their own ideas. For me, that’s really inspiring!

Next autumn/winter, the Seabird Task Force team will probably explore some other types of bycatch mitigation. As there is still no best practice for reducing bird bycatch in gillnets, the more we can learn about new potential measures the better.

In the meantime, if your Lithuanian is good, it’s worth checking out some of the news coverage we got in some of the main news webpages and daily newspapers in Lithuania (links below). Best of all, there was some great coverage on the project on national TV-  – skip to around 20:50.

abIMG_6355-rudakaklis naras_j_morkuno_foto
aIMG_9563_Nuodegules ir pastatyti_zveju tinklai_J_Morkuno_foto
PAGRINDINE-FOTO-nuodegules J_Morkuno_foto

Current field season with modified nets in action

The Seabird Task Force team in Lithuania (Lithuanian Ornithological Society (LOD), has been preparing all summer and autumn for the winter fishing period. The aim of our project (and the focus of our field work this season) is to reduce by-catch of sea birds during the wintering season.

For this purpose, we have made 800 high contrast ‘panels’ to attach to 47 nets which we hope will alert the birds to the nets in the water- (ie. scaring them away). Each of the modified nets has 10 to 13 black and white striped panels placed every 4 meters. Another very important aspect this field season will be to test the efficiency of the modified fishing nets- to see if they manage to catch fish as well as the normal nets. The ideal outcome for the project would be to find new fishing measures which do not harm seabirds and do not reduce fish catches!

In late October, we began testing the modified nets with coastal fishermen at sea. Ten fishermen in total are working with us; seven inshore fishermen started fishing cod with the modified and control nets, covering almost all of the Lithuanian coastal zone, and we hope to commence fieldwork with three larger gillnet vessels imminently. Along the Curonian Spit, where currently there are already abundant numbers of wintering birds, the trial fishing trips will be more frequently than in other areas.

Fishing with the modified nets uses exactly the same principle as normal fishing. Nets tend to be left in the sea overnight and the next day they are hauled back in. Nets are deployed 100m to 3 kilometers from the shore in depths of between 10 and 22 meters. Later, when nets are hauled, the fishermen operating smaller vessels calculate catch from both the modified and the unmodified nets. The fishermen add all their records on fish size to specially designed forms, where they also can make remarks on bird bycatch and the fate of them, as well as things like seal damage to fish and nets. On vessels larger than 8 meters in length, the fishermen carry one of the Seabird Task Force observers who collect data on fish catch and bycatch from nets, and also count wintering seabirds to understand the areas with the highest density, where interactions with gillnets are likely to have the greatest impact.

Fish luring lights used in the net lighting measures in Poland.

Jūrinių paukščių priegaudos mažinimui skirtas projektas pasiruošęs naujam sezonui

Šiuo metu intensyviai ruošiamasi ateinančiam žiemos sezonui, kuomet daug nardančių vandens paukščių vėl susirinks žiemoti Lietuvos pakrantėje. Mažiausiai 5 paukščių rūšių populiacijos kiekvieną žiemą nukenčia nuo atsitiktinių įkliuvimų į žvejybinius tinklus. Minėto projekto metu ieškoma būdų, kaip sumažinti žvejybiniuose tinkluose žūstančių paukščių skaičių pirmiausiai mūsų šalies priekrantėje, o vėliau pritaikant ir kitų šalių jūriniams vandenims.

Ankstyvą rudenį priekrantės žvejai Baltijos jūroje intensyviai gaudo plekšnes ir laukia šaltesnių orų, kuomet prasidės intensyvesnė menkių žvejyba. Kuršių nerijos žvejai tinklus meta ne tik Baltijos jūroje, bet ir Kuršių mariose. Vėliau rudenį bei žiemą suintensyvės ir žvejyba, ir atsitiktinė paukščių priegauda. Kadangi jos sumažinimu suinteresuoti ne tik ornitologai, gamtos apsaugos organizacijos, bet ir pakrantės žvejai bei juos koordinuojančios tarnybos, todėl ateinančiam paukščių žiemojimo sezonui yra ruošiamasi įtraukiant visas puses.

Praėjusiais metais projekto metu jau buvo išbandyta modifikuotų tinklų partija su padidinto matomumo dalimi viršuje, sudarytas duomenų rinkimo protokolas. Ateinančiai žiemai jau yra sukomplektuota didesnė žvejų ir tyrėjų komanda, kuri bandys naujos modifikacijos tinklus. Nuspręsta bandyti kita tinklų modifikacija, viduryje tinklo pritvirtinant medžiaginius kvadratus su juodos ir baltos spalvos medžiaginėmis juostomis.

Svarbus pasiruošimo etapas yra modifikuotų žvejybinių tinklų, skirtų menkių žvejybai, gamyba. Išsirinkę jau anksčiau aprašytas tinklų modifikacijas, užsakėme jų gamybą Latvijoje. Šiuo metu gamintojas jau yra įpusėjęs tinklų ir specialių paukščių atbaidymo priemonių siuvimą. Ateinančiam žiemos sezonui yra numatyta pasiūti 5600 m menkių žvejybai skirtų tinklų; dar tiek pat savo turimų nemodifikuotų tinklų žvejai naudos kontrolei, kurios reikės norint palyginti modifikuotų ir įprastų tinklų galimybes gaudyti žuvį, bet būti pastebėtiems po vandeniu nardančių paukščių.

Modifikuotus tinklus Baltijos jūroje ties Lietuvos krantais žiemą išbandys dešimt skirtingų žvejų. Trys žvejai į savo žvejybos barus jūroje plauks didesniais laivais iš Klaipėdos uosto, kiti 7 žvejai naudos mažesnius laivus, kurie bus nuleidžiami į vandenį paplūdimiuose ties žvejybos barais. Tyrimo vykdymui bus pasirūpinta specialiais leidimais, kuriuos išduos Žuvininkystės tarnyba prie žemės ūkio ministerijos. Žvejai turintys minėtus leidimus galės tinklus mesti bet kokiame gylyje.

Visuose projekto etapuose mums padeda Žuvininkystės tarnybos Žvejybos Baltijos jūroje reguliavimo skyrius. Vykdomi darbai jau buvo pristatyti Priekrantės verslinės ir rekreacinės žuvininkystės asociacijos susirinkime ir Žuvininkystės tarnyboje. Taip pat visi Baltijos jūroje veiklą vykdantys žvejai jau buvo informuoti apie vykdomus modifikuotų tinklų bandymus. Svarbu, kad net tiesiogiai į projekto veiklas neįtraukti žvejai gali prisidėti prie paukščių priegaudos tyrimų, informuojant apie atsitikinai sugaunamus paukščius ir įvairias sugavimo detales, tokias kaip gyliai, naudotas tinklas, vieta bei rūšis.

Šiuo metu jau baigiami visi paruošiamieji darbai ateinančios žiemos veikloms. Tikimės surinkti svarbių duomenų apie modifikuotų tinklų galimybes, kurios gali būti reikšmingos Baltijos jūroje žiemojančių paukščių populiacijų apsaugai.